Verhalten und Lebenszyklus des Samtwurms

Der Samtwurm (auch als Onychophora bekannt) leben in sozialen Gruppen von bis zu 15 Individuen, die von einer dominanten Frau geleitet wird. Diese Gruppen leben und jagen zusammen. Weil sie besonders anfällig für Dehydrierung sind, leben sie in feuchten Umgebungen und verbringen einen Großteil ihrer Zeit verborgen tief im Boden. Die Gruppenmitglieder werden aggressives Verhalten gegenüber Mitgliedern anderer Gruppen zeigen.

Die Onychophora nutzt auch ihre aggressive Verhalten zu etablieren und zu pflegen eine Hierarchie innerhalb ihrer eigenen Gruppe. Höherklassige Einzelpersonen jagen, beißen und kriechen über ihre untergeordneten Gruppenmitglieder. Junge Würmer nehmen normalerweise nicht an aggressivem Verhalten teil, sondern kriechen auf den Rücken von Erwachsenen, die dies tolerieren werden. Onychophora messen sich gegenseitig auf, laufen Antennen übereinander und bilden Paare, die zusammen gruppieren. Dies wird als Aggregat bezeichnet und geschieht nach der Hierarchie. Hierarchie ist in der Regel schnell innerhalb einer Gruppe aufgebaut.

Der Samtwurm jagt seine Beute in der Nacht und füttert auf kleinere Invertibraten wie Holzlöwen, kleine Spinnen und Termiten, obgleich er auch seine eigene Größe erfassen kann. Sein Schleim wird ausgeworfen, um seine Beute zu verlangsamen, so dass er beißen und injizieren seinen Speichel in seine Nahrung. Der Schleim beeinträchtigt die Beute und der Speichel bricht ihn in Flüssigkeit, so dass er leichter verbraucht werden kann. Der Speichel wird zur gleichen Zeit wie die Beute reingested. Die dominierende Frau ist immer die erste in der Gruppe zu essen, gefolgt von den Rest der Frauen, dann die Männer und schließlich die jungen.

Der Fortpflanzungs- und Lebenszyklus der Onychophora kann komplex sein. Fast alle Arten reproduzieren sich sexuell, mit Ausnahme von einem, in dem keine Männer jemals gefunden worden sind. Alle Arten tragen jedoch einen gewissen sexuellen Dimorphismus. Die Weibchen sind größer und haben mehr Beine als die Männchen. Viele der Weibchen sind nur einmal während ihres Lebenszyklus befruchtet. Sperma wird zwischen männlich und weiblich in vielen kreativen Möglichkeiten übertragen und Düngung findet intern statt. Die Schwangerschaft kann bis zu 15 Monate dauern und die Methode der Übertragung der Spermien umfasst die Hinterlegung auf der Seite des weiblichen, so dass es in die Haut aufgenommen werden kann.

Manchmal erfolgt die Befruchtung, bevor das weibliche Fortpflanzungssystem vollständig entwickelt ist, wo das Sperma in einem speziellen Reservoir gehalten wird. Hier kann es für längere Zeit leben. Zwischen einem und dreiundzwanzig Nachkommen kann ein Jahr von einem Weibchen produziert werden. Das Leben eines Samtwurms kann so lange wie sechs Jahre, mit voller Entwicklung (von Eizelle bis Erwachsene) bis zu siebzehn Monate. Der Lebenszyklus eines Samtwurms beinhaltet keine Larvenstadien und alle Jugendlichen leben live.