¿Qué es un gusano de terciopelo?

El Gusano de Terciopelo, que pertenece a un género más conocido por los científicos como Onychophora, es un animal terrestre tropical que frecuenta ambientes oscuros, húmedos y ricos en humedad. Los especímenes grandes de estos invertebrados carnívoros pueden medir hasta ocho pulgadas de largo y se encuentran típicamente entre la madera decaída en el suelo de la selva tropical. Hay alrededor de 180 especies registradas de gusano de terciopelo, muchas de las cuales tienen colorantes y marcas distintivas, y aunque su comportamiento ha atraído mucha atención, los científicos están particularmente interesados ​​en onychophora porque la población no ha experimentado ninguna evolución significativa en 500 millones de años.

Apariencia

Onychophora ( "portadores de garra") tienen una piel externa de aspecto liso y patas cortas y cortas característicamente equipadas con garras fibrosas enganchadas. A diferencia de los artrópodos (ciempiés y arañas), a los que están estrechamente relacionados, los onicóforos no poseen un esqueleto duro. En su lugar tienen un cuerpo presurizado, lleno de líquido encerrado en una piel impermeable. Esta capa de piel parecida a una babosa consiste enteramente de papilas: hoyuelos carnosos muy pequeños o placas superpuestas que forman un mecanismo sensorial que transmite el tacto y el olfato, y también dan a estos gusanos su apariencia distinguida aterciopelada.

Características

Al tener algo de 13 a 43 pies, onychophora se retuercen alterando la presión del fluido dentro de sus pies huecos. Tienen dos modos distintos de caminar, usando sus garras robustas para ganar tracción en superficies ásperas, y luego cambiar a "cojines llenos de líquido" para condiciones menos exigentes. Esta dependencia primaria de los fluidos corporales hace que el gusano de terciopelo, al igual que la mayoría de las especies de gusanos, sea muy vulnerable a los efectos secantes de la luz del sol y significa que el animal es generalmente solitario durante el día, cazando durante la noche o durante períodos de clima húmedo.

Quizás la característica más espectacular de onychophora es su capacidad de emitir cantidades de limo al cazar presa. Después de haber localizado y emboscado por primera vez a un invertebrado más pequeño, el gusano de terciopelo usa dos poderosas glándulas colocadas en su cabeza para rociar rápidamente una capa de limo sobre su víctima. Esta sustancia adhesiva de moco se endurece rápidamente, permitiendo que el gusano administre una mordedura mortal y luego inyecte suficiente saliva en la herida resultante para descomponer los órganos internos de la víctima en una "sopa" fácilmente digerible. Las observaciones de campo de estos ataques muestran que, durante el período posterior, los gusanos están siempre dispuestos a ingerir restos de limo, lo que sugiere que sliming es una estrategia de uso intensivo de energía para el cazador.

Historia evolutiva

Se ha demostrado que los fósiles de 500 millones de años del período cámbrico temprano parecen notablemente similares a los onychophora vivos. Sin embargo, la evidencia también revela que estas criaturas fósiles vivieron una existencia marina, y se cree que el cambio evolutivo mayor a un estilo de vida terrestre debe haber ocurrido entre 10 y 70 millones de años más tarde. Aunque la comparación exacta de registros fósiles con especies vivas es notoriamente difícil, los paleontólogos, sin embargo, creen que las estrechas similitudes entre artrópodos y onicóforos informará la tarea de reconstruir un antepasado común de artrópodos.

Comportamiento

Los estudios han revelado evidencia de fuertes jerarquías sociales. Por ejemplo, una especie forma colonias matriarcales controladas por una hembra dominante. Para estos grupos, la caza es una actividad comunitaria en la que los despojos posteriores se disfrutan siempre de acuerdo a su rango, y los inferiores que saltan en la cola son castigados rutinariamente por transgresiones de código.

La reproducción sexual es la norma para onychophora - aunque la reproducción parthenogenic ocurre en una sola especie femenina. Después de la fertilización, y un período de gestación que puede extenderse a 15 meses, casi todos los onychophora viven jóvenes. No hay una fase de desarrollo visible, por lo que al nacer cada pequeño gusano llega exactamente igual que una réplica de un adulto pequeño.