Comportamiento y ciclo de vida del gusano de terciopelo

El gusano de terciopelo (también conocido como Onychophora) viven en grupos sociales de hasta 15 personas, que es dirigido por una mujer dominante. Estos grupos viven y cazan juntos. Debido a que son particularmente vulnerables a la deshidratación viven en ambientes húmedos y pasan gran parte de su tiempo escondido en el suelo. Los miembros del grupo mostrarán un comportamiento agresivo hacia los miembros de otros grupos.

El Onychophora también utiliza su comportamiento agresivo para establecer y mantener una jerarquía dentro de su propio grupo. Los individuos de rango más alto perseguirán, morderán y se arrastrarán sobre sus miembros del grupo de subservientes. Los gusanos jóvenes no suelen participar en el comportamiento agresivo, pero se arrastrará a la espalda de los adultos que tolerarán esto. Onychophora se miden entre sí, ejecutando antenas entre sí y formando parejas que se agrupan entre sí. Esto se llama agregado y ocurre después de que se ha establecido la jerarquía. La jerarquía suele establecerse rápidamente dentro de un grupo.

El gusano de terciopelo caza su presa por la noche, alimentándose de cualquier invertibrados más pequeños tales como leña, pequeñas arañas y termitas, aunque también puede capturar cualquier cosa de su propio tamaño. Su lodo es expulsado para frenar su presa, permitiéndole morder e inyectar su saliva en su alimento. El limo incapacita a la presa y la saliva se descompone en líquido para que pueda consumirse más fácilmente. La saliva es reingested al mismo tiempo que la presa. La hembra dominante es siempre la primera en comer en el grupo, seguida por el resto de las hembras, luego por los machos y finalmente por los jóvenes.

El ciclo reproductivo y de vida del Onychophora puede ser complejo. Casi todas las especies se reproducen sexualmente, a excepción de una en la que no se han encontrado hombres. Sin embargo, todas las especies tienen algún dimorfismo sexual. Las hembras son más grandes y tienen más piernas que los machos. Muchas de las hembras son fertilizadas sólo una vez durante su ciclo de vida. El esperma se transmite entre el hombre y la mujer de muchas maneras creativas y la fertilización tiene lugar internamente. La gestación puede tomar hasta quince meses y los métodos de transferencia del esperma incluyen depositarlo en el lado de la hembra de modo que pueda ser absorbido en la piel.

A veces la fecundación tiene lugar antes de que el sistema reproductor femenino esté completamente desarrollado, donde el esperma se mantiene en un reservorio especial. Aquí puede vivir por largos períodos de tiempo. Entre una y veintitrés crías pueden ser producidas al año por cualquier mujer. La vida de un gusano de terciopelo puede ser de hasta seis años, con desarrollo completo (desde el óvulo hasta el adulto) hasta los diecisiete meses. El ciclo de vida de un gusano de terciopelo no incluye un estadio larvario y todos los jóvenes nacen vivos.