Qu'est-ce qu'un Velvet Worm?

Le Velvet Worm, qui appartient à un genre mieux connu des scientifiques comme Onychophora, est un animal terrestre tropical qui fréquente les environnements sombres, humides et riches en humidité. De grands spécimens de ces invertébrés carnivores peuvent mesurer jusqu'à huit pouces de long et sont généralement rencontrés parmi le bois en décomposition sur le sol de la forêt tropicale. Il existe environ 180 espèces enregistrées de ver de velours, dont beaucoup ont des colorations distinctives et des marques, et bien que leur comportement a attiré beaucoup d'attention, les scientifiques sont particulièrement intéressés par onychophora parce que la population n'a connu aucune évolution significative dans 500 millions d'années.

Apparence

Onychophora ( «porte-griffes») ont une peau extérieure lisse et des pieds stumpy caractéristique courte équipée de griffes accrochées fibreuses. Contrairement aux arthropodes (mille-pattes et araignées), à qui ils sont étroitement liés, les onychophores ne possèdent pas de squelette dur. Au lieu de cela ils ont un corps pressurisé, rempli de liquide enfermé dans une peau imperméable à l'eau. Cette couche de peau en forme de limace est entièrement constituée de papilles: de très petits fossettes charnues ou des plaques qui se chevauchent qui forment un mécanisme sensoriel transmettant le toucher et l'odorat, et donnent également à ces vers leur aspect distinctif velouté.

Les caractéristiques

Ayant quelque chose de 13 à 43 pieds, onychophora wriggle le long en modifiant la pression de fluide à l'intérieur de leurs pieds creux. Ils ont deux modes distincts de marche, à l'aide de leurs griffes robustes pour gagner la traction sur les surfaces rugueuses, et ensuite passer à des coussins remplis de fluide pour les conditions moins exigeantes. Cette dépendance primaire sur les fluides corporels rend le ver de velours, en commun avec la plupart des espèces de ver, très vulnérable aux effets de sécheresse du soleil et signifie que l'animal est généralement solitaire par jour, la chasse pendant la nuit ou autrement pendant des périodes de temps humide.

Peut-être la caractéristique la plus spectaculaire de onychophore est leur capacité à émettre des quantités de limon lors de la chasse aux proies. Ayant d'abord localisé et embusqué un plus petit invertébré, le ver de velours utilise deux glandes puissantes positionnées sur sa tête pour pulvériser rapidement une couche de limon sur sa victime. Cette substance de mucus adhésif se durcit rapidement, permettant au ver d'administrer une piqûre mortelle, puis injecter suffisamment de salive dans la plaie résultante pour décomposer les organes internes de la victime en une «soupe» facilement digestible. Les observations sur le terrain de ces attaques montrent que, au lendemain, les vers sont toujours désireux d'ingérer des restes de boue, ce qui suggère que sliming est une stratégie à forte intensité énergétique pour le chasseur.

Histoire évolutive

Il a été démontré que les fossiles de 500 millions d'années du début du Cambrien ressemblent remarquablement à l'onychophore vivant. Cependant, les preuves révèlent également que ces créatures fossiles ont vécu une existence marine, et il est cru que le changement évolutif majeur à un mode de vie terrestre doit avoir eu lieu entre 10 et 70 millions d'années plus tard. Bien que la comparaison exacte des enregistrements fossiles avec les espèces vivantes soit notoirement difficile, les paléontologues croient néanmoins que les similitudes étroites entre les arthropodes et les onychophores informeront la tâche de reconstruire un ancêtre commun d'arthropode.

Comportement

Des études ont révélé des preuves de fortes hiérarchies sociales. Par exemple, une espèce forme des colonies matriarcales contrôlées par une femelle dominante. Pour ces groupes, la chasse est une activité collective dans laquelle le butin suivant est toujours apprécié selon le rang, et les inféries en file d'attente sont régulièrement punis pour les transgressions de code.

La reproduction sexuelle est la norme pour les onychophores - bien que la reproduction parthénogénique ait lieu chez une seule espèce féminine. Après la fécondation, et une période de gestation qui peut s'étendre jusqu'à 15 mois, presque tous les onychophores vivent jeunes. Il n'y a pas de phase de développement visible, donc à la naissance, chaque ver minuscules arrive en regardant exactement comme une petite réplique adulte.